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O Povo

Sexta extinção em massa à vista

Publicado em 13 março 2011

Estima-se que cerca de 4 bilhões de espécies tenham vivido na Terra. Desse total que evoluiu no planeta nos últimos 3,5 bilhões de anos, nada menos do que 99% deixaram de existir.

O número pode impressionar, mas não envolve nada anormal e demonstra como a extinção de espécies é algo comum e equilibrado pela própria especiação, o processo evolutivo pelo qual as espécies se formam. Eventualmente, esse balanço deixa de existir quando as taxas de extinção se elevam. Em alguns momentos, cinco para ser exato, as taxas são tão altas que o episódio se caracteriza como extinção em massa.

Após as extinções em massa nos períodos Ordoviciano, Devoniano, Permiano, Triássico e Cretáceo - quando os dinossauros, entre outros, foram extintos -, cientistas apontam que a Terra pode estar se aproximando de um novo episódio do tipo.

Em artigo publicado na revista Nature, um grupo de cientistas dos Estados Unidos levanta a questão de uma sexta extinção em massa. O artigo tem entre seus autores o brasileiro Tiago Quental, que durante a produção do estudo estava no Museu de Paleontologia da Universidade da Califórnia e é professor do Instituto de Biociências da Universidade de São Paulo.

"Paleontólogos caracterizam como extinções em massa os episódios em que a Terra perde mais de três quartos de suas espécies em um intervalo geológico curto, como ocorreu apenas cinco vezes nos últimos 540 milhões de anos. Biólogos agora sugerem que uma sexta extinção em massa possa estar ocorrendo, por conta das perdas de espécies conhecidas nos últimos séculos e milênios", disseram os autores.

"Os resultados confirmam que as taxas de extinção atuais são mais elevadas do que se esperaria a partir dos registros fósseis, destacando a importância de medidas efetivas de conservação", afirmaram. Como exemplo, citam que, nos últimos 500 anos, das 5,5 mil espécies de mamíferos conhecidas pelo menos 80 deixaram de existir.

"Se olharmos para os animais em perigo crítico de extinção - aqueles em que o risco de extinção é de pelo menos 50% em três gerações ou menos - e assumirmos que seu tempo acabará e que eles sumirão em mil anos, por exemplo, isso nos coloca claramente fora do que poderíamos considerar como normal e nos alerta que estamos nos movendo para o domínio da extinção em massa", disse Anthony Barnosky, principal autor do estudo.

"Se as espécies atualmente ameaçadas realmente se extinguirem, e se essa taxa de extinção continuar, a sexta extinção em massa poderá chegar tão cedo quanto de três a 22 séculos", disse.Entretanto, segundo os autores do estudo, não é tarde demais para salvar muitas das espécies em risco de modo a que o mundo não ultrapasse o ponto em retorno rumo à nova extinção em massa. (Agência Fapesp)