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Os cientistas ficaram surpresos ao descobrir que as enguias elétricas às vezes caçam em matilhas

Publicado em 18 janeiro 2021

Por muito tempo se acreditou que as enguias elétricas eram predadores solitários, preferindo caçar e matar suas presas sozinhas se aproximando sorrateiramente de peixes dormindo desavisados ​​à noite e chocando-os até que se submetessem. Mas de acordo com um artigo recente publicado na revista Ecology and Evolution, existem raras circunstâncias em que as enguias empregam uma estratégia de caça social. Especificamente, os pesquisadores observaram mais de 100 enguias elétricas em um pequeno lago na bacia do rio Amazonas, formando grupos de caça cooperativos para capturar pequenos peixes chamados tetras.

"Esta é uma descoberta extraordinária," co-autor C. David de Santana, do Museu Nacional de História Natural Smithsonian, disse. "Nada parecido com isso foi documentado em enguias elétricas. A caça em grupos é bastante comum entre os mamíferos, mas na verdade é muito rara em peixes. Existem apenas nove outras espécies de peixes conhecidas por fazer isso, o que torna essa descoberta realmente especial."

Enguias elétricas são tecnicamente peixes faca. A enguia produz suas descargas elétricas características – tanto de baixa quanto de alta voltagem, dependendo da finalidade da descarga – por meio de três pares de órgãos abdominais compostos de eletrócitos, localizados simetricamente ao longo de ambos os lados da enguia. O cérebro envia um sinal para os eletrócitos, abrindo canais de íons e invertendo brevemente a polaridade. A diferença no potencial elétrico então gera uma corrente, bem como uma bateria com placas empilhadas.

Esta não é a primeira vez que pesquisadores fazem descobertas surpreendentes sobre enguias elétricas. Por exemplo, o físico do século 19 Michael Faraday conduziu vários experimentos com enguias elétricas em 1838. Ele notou que só sentia choques leves porque a água dissipava as descargas muito rapidamente. Biólogo e neurocientista da Universidade Vanderbilt Kenneth Catania é um dos cientistas mais proeminentes que estudam enguias elétricas atualmente. Ele descobriu que as criaturas podem variar o grau de voltagem em suas descargas elétricas, usando voltagens mais baixas para fins de caça e voltagens mais altas para atordoar e matar presas. Essas tensões mais altas também são úteis para rastrear presas em potencial, semelhante ao modo como os morcegos usam a ecolocalização.

E em 2016Catania evidência relatada em suporte de Alexander von HumboldtO relato de 1800 de como os nativos da Venezuela na época usavam cavalos selvagens para atrair e capturar enguias elétricas ("pesca a cavalo"). O bater e o bufar dos cavalos nas águas rasas, favorecidas pelas enguias elétricas, fizeram com que estas saltassem e atordoassem os cavalos com uma série de descargas elétricas de alta voltagem como mecanismo de defesa. Depois que as enguias se exauriram, os nativos podiam pegá-las facilmente usando pequenos arpões em cordas.

Durante séculos, os naturalistas rejeitaram o relato de Humboldt, porque ninguém havia notado tal comportamento – até que Catania avistou enguias em seu laboratório reagindo de maneira muito semelhante à descrição de Humboldt à visão da rede usada para transferir as enguias de suas gaiolas para a câmara que Catania usava para experimentos. Ele conduziu experimentos com LEDs montados em uma cabeça de crocodilo falsa (equipada com fita condutora para visualizar as descargas). As enguias atacaram agressivamente a falsa cabeça de crocodilo, conforme descrito por Humboldt. Catania acredita que a resposta começa sob certas condições, como quando as enguias ficam presas em pequenos corpos d'água com a chegada repentina da estação seca.

Até 2019, os cientistas pensavam que a enguia elétrica era a única espécie em seu gênero particular. Esse foi o ano de santana publicou um artigo efetivamente triplicando o número de espécies conhecidas de enguias elétricas. Entre eles estava o assunto do presente artigo: a enguia elétrica de Volta (Electrophorus voltai)

"Um indivíduo desta espécie pode produzir uma descarga de até 860 volts, então, em teoria, se 10 deles descarregassem ao mesmo tempo, eles poderiam estar produzindo até 8.600 volts de eletricidade." disse de Santana. "É aproximadamente a mesma voltagem necessária para alimentar 100 lâmpadas." Ele recebeu vários choques em campo e observa que, embora dure apenas uma fração de segundo, um choque ainda pode causar espasmos musculares dolorosos.

De Santana e seus co-autores notaram pela primeira vez o comportamento incomum de caça em grupo em uma expedição de campo de 2012 para explorar a diversidade de peixes do rio Iriri, quando o membro da equipe (e coautor) Douglas Bastos encontrou um pequeno lago com mais de 100 veículos elétricos enguias. Uma segunda expedição em 2014 encontrou um grupo de tamanho semelhante no mesmo local, e a equipe acabaria por registrar cerca de 72 horas de observação contínua, registrando o comportamento das enguias.

Na maioria das vezes, as enguias apenas se penduravam na extremidade mais profunda do lago, ocasionalmente emergindo para respirar. Mas as enguias tornaram-se ativas ao anoitecer e ao amanhecer. A equipe de De Santana observou como as enguias trabalhariam juntas para agrupar cardumes de tetras em áreas densamente compactadas em águas rasas, nadando em um grande círculo para criar o equivalente a um curral. Em seguida, as enguias cuspem em grupos de caça menores de cerca de 10 enguias, cercando a bola de tetras e atordoando os peixes pequenos com descargas sincronizadas de alta voltagem. Isso tornou muito fácil abocanhar os tetras atordoados.

"Este é o único local onde esse comportamento foi observado, mas agora achamos que as enguias provavelmente aparecem todos os anos," disse de Santana. "Nossa hipótese inicial é que este é um evento relativamente raro que ocorre apenas em locais com muitas presas e abrigo suficiente para um grande número de enguias adultas." Se o comportamento fosse comum, ele raciocinou, teria aparecido em suas entrevistas com os habitantes locais.

De Santana e sua equipe continuarão investigando esse comportamento incomum; eles esperam fazer medições diretas das descargas sincronizadas em sua próxima expedição. E eles lançaram um programa de cientista cidadão chamado Projeto Poraque para rastrear pacotes adicionais de enguias elétricas na região. A equipe também coletará de oito a 10 enguias adultas e as levará a um laboratório na Alemanha, para melhor estudá-las em ambientes mais controlados.

DOI: Ecology and Evolution, 2021. 10.1002 / ece3.7121 (Sobre DOIs)

Fonte: Ars Technica

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