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Nasa prepara sonda para entrar na órbita de Mercúrio

Publicado em 14 março 2011

A sonda Messenger da Nasa, agência espacial americana, vai entrar na órbita do planeta Mercúrio na próxima quinta-feira (17) em uma missão que deve durar ao menos um ano.

A manobra posicionará a Messenger em uma órbita de 12 horas em Mercúrio, com uma altitude mínima de 200 km. No momento de inserção, a sonda estará a 46,1 milhões de km do Sol e a 155 milhões de km da Terra, segundo informações da Agência Fapesp.

Entre os objetivos da missão estão determinar a composição da superfície, caracterizar a história geológica e investigar a presença de líquidos no interior do planeta.

Mercúrio é um planeta que lembra a Lua na aparência, com grandes crateras que se alternam com planícies. É bastante denso e tem um grande núcleo ferroso. As temperaturas na superfície variam entre -183º C e 427º C.

A sonda Messenger, que já deu mais de 12 voltas ao redor do Sistema Solar, foi equipada com sete instrumentos científicos para resistir a altas temperaturas.
Lançada em agosto de 2004, a sonda robotizada de 485 km sobrevoou a Terra uma vez, Vênus por duas vezes e Mercúrio por três antes de chegar ao momento de entrar na órbita de Mercúrio.
A espaçonave será a primeira a enviar dados sobre Mercúrio desde a missão Mariner 10, que passou pelo planeta em 1974 e 1975, quando mapeou cerca de 45% de sua superfície. A Messenger mapeou outros 30% durante o sobrevoo do planeta em 2008 e deverá terminar o mapeamento após entrar em órbita.