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Programa InfoSalud (Argentina)

Investigadores de la USP desarrollan un test de diagnóstico de Covid-19 por la saliva

Publicado em 28 agosto 2020

Por Elton Alisson, da Agência FAPESP

Investigadores del Centro de Estudios del Genoma Humano y de Células Madre (CEGH-CEL, por su sigla en inglés) están próximos a concluir el desarrollo de un test capaz de diagnosticar el Covid-19 por la saliva.

El nuevo examen podría costar una cuarta parte del valor de la prueba RT-PCR, considerada el patrón oro para el diagnóstico de la enfermedad y realizada hoy por laboratorios en Brasil a un costo que oscila entre R$ 350 y R$ 400.

Vinculado al Instituto de Biociencias de la Universidad de São Paulo (IB-USP), el CEGH-CEL es uno de los Centros de Investigación, Innovación y Difusión (CEPIDs) financiados por la FAPESP.

“Así como con el examen por el método RT-PCR, se utilizará la prueba alternativa para detectar el virus durante la infección”, dice Maria Rita Passos-Bueno, investigadora del CEGH-CEL y coordinadora del proyecto.

El método será similar a los ya desarrollados en Brasil y en otros países con el objetivo de aumentar la disponibilidad y rapidez y reducir los costos de realización de pruebas moleculares mediante la simplificación de procesos.

En los Estados Unidos, por ejemplo, la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA), la agencia reguladora de alimentos y medicamentos, ya otorgó autorización de uso de emergencia para cinco pruebas de diagnóstico de COVID-19 basadas en saliva. El último fue para una prueba llamada SalivaDirect, desarrollada por investigadores de la Universidad de Yale.

En Brasil, el laboratorio de genómica Mendelics ha creado y comercializa una prueba similar, y los investigadores de la Universidad Federal de Goiás están desarrollando un kit de diagnóstico en la misma línea.

Método más simple

Las nuevas pruebas se basan en una técnica molecular ampliamente utilizada para el diagnóstico de enfermedades infecciosas, como dengue, chikunguña, hepatitis A y zika, denominada RT-LAMP (acrónimo en inglés de transcripción inversa seguido de amplificación isotérmica mediada por bucle).

La técnica molecular tiene algunas similitudes con el método RT-PCR, que utiliza como muestras para realización pruebas de secreción del fondo de la garganta y la nariz. En ambas técnicas se inducen reacciones para realizar una fase de transcripción inversa (RT), en la que el ARN del virus se transforma en ADN, y una fase de amplificación, en la que regiones específicas del virus se replican millones de veces para que se pueda identificar el patógeno.

Sin embargo, RT-LAMP no requiere la extracción de ARN del virus para ser detectado, lo que se realiza en RT-PCR utilizando reactivos importados, que son costosos y a menudo escasos en el mercado, dependiendo de la demanda. Además, RT-LAMP no requiere el uso de dispositivos de laboratorio complejos, como el termociclador en tiempo real, que se utiliza para amplificar y detectar ARN al exponer el material a diferentes temperaturas.

“Además de amplificar el material viral en un solo paso, sin necesidad de extracción de ARN, RT-LAMP también permite que este proceso ocurra a una temperatura fija de 65 ºC, por ejemplo, utilizando equipos simples, como un recipiente a baño-maría. Esto también ayuda a simplificar el proceso y reducir el tiempo para obtener el resultado ”, dice Passos-Bueno.

A través de RT-LAMP, la eliminación de la etapa de extracción de ARN, la más lenta y compleja, permite no solo reducir el tiempo, sino también el costo de la prueba, explica el investigador.

“El paso de extracción de ARN en la prueba de RT-PCR puede llevar de una a cinco horas, dependiendo del sistema utilizado. La eliminación de este paso permite una reducción del 30% en el valor final de la prueba RT-LAMP ”, dice.

La eliminación de la etapa de extracción de ARN por la prueba RT-LAMP es posible por la ruptura de la cápside del virus calentando y agregando una solución desarrollada por el grupo, que estabiliza el virus para los procesos de conversión de ARN viral en ADN y para la amplificación del material genético del virus para facilitar su detección en saliva.

Todo este proceso tiene lugar a temperatura constante, en un método llamado amplificación isotérmica medida por lazo (LAMP, por su sigla en inglés).

Las enzimas necesarias para llevar a cabo este proceso, sin embargo, son importadas y representan su mayor costo. Sin embargo, un grupo de investigadores del Instituto de Química de la USP, dirigido por el profesor Shaker Chuck Farah, desarrolló estas enzimas en el laboratorio.

“Logramos tener la producción nacional de estas enzimas, que son los principales insumos de la prueba. Esto permitirá reducir aún más los costos ”, dice Passos-Bueno.

Estandarización de pruebas

Los investigadores ahora pretenden avanzar en la etapa de estandarización de la prueba, mediante el uso de soluciones químicas que permitan mantener estable el ARN del virus durante mucho tiempo, para que no sufra la acción de las enzimas presentes en la saliva.

“La saliva tiene una serie de sustancias que pueden inhibir la acción de las enzimas, degradar el propio material viral e interferir con la reacción de amplificación. Por ello, estamos desarrollando tampones que nos permitan estandarizar las condiciones de mantenimiento de la saliva y el ARN del virus para realizar la prueba con el fin de reducir el riesgo de falsos negativos ”, explica Passos-Bueno.

La prueba ha mostrado especificidad para detectar el nuevo coronavirus 100%, equivalente al de las pruebas convencionales. Los investigadores ahora tienen la intención de aumentar aún más la sensibilidad de tal modo que sea capaz de detectar el virus en un número muy bajo de copias en la saliva.

"La prueba ya tiene buena sensibilidad, como la capacidad de detectar hasta 10 copias de virus por reacción en muestras de saliva", afirmó la investigadora.

El sistema prevé la recolección automática por el paciente y permitirá, de forma indolora y no invasiva, la recolección de saliva en un tubo de ensayo. Con esto, se reduce el riesgo de contagio, ya que ya no será necesario que un profesional de la salud entrenado y capacitado tome muestras nasofaríngeas, como ocurre en el examen de RT-PCR. Además, el uso de saliva dispensa el uso de hisopos largos para realizar la prueba.

La previsión es que el resultado esté disponible entre 30 y 40 minutos. “El resultado se puede ver prácticamente a simple vista, porque el tubo que contiene la muestra de saliva cambia de color según la presencia o ausencia del virus. El resultado negativo aparece en rosa y el positivo en amarillo”, dice Passos-Bueno.

Uno de los objetivos del proyecto es ofrecer pruebas en lugares con poca infraestructura para recolección y análisis, mediante la inclusión de laboratorios de referencia de las universidades para ampliar la capacidad de prueba del país.

 

Agencia FAPESP ( Brasil ).

Traducción Programa INFOCIENCIA

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