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Verde Periódico Ecológico (Venezuela)

Grandes mamíferos hacen que el suelo sea más fértil en bosques tropicales

Publicado em 17 janeiro 2021

El pecarí de labios blancos (Tayassu pecari) es un mamífero con pezuña similar a un jabalí que se encuentra en toda América Central y del Sur. Estos animales deambulan por el bosque en bandas de 50 a 100 individuos, comiendo una amplia variedad de alimentos. En el bosque tropical del Atlántico de Brasil, prefieren el fruto de palmito.

El palmito es muy abundante en este bioma, probablemente gracias a la gran cantidad de estiércol, orina y suelo que pisotean los pecaríes, los tapires (Tapirus terrestris) y otros animales frugívoros. Este comportamiento libera nitrógeno, un elemento clave en el crecimiento de las plantas.

Especies clave en el crecimiento del bosque

Un estudio apoyado por la Fundación de Investigaciones de São Paulo — FAPESP y publicado en la revista Functional Ecology mostró que en áreas libres de estos frugívoros el nivel de amonio, una forma de nitrógeno en el suelo, era hasta un 95% menor. Los hallazgos evidencian por primera vez la importancia de estos animales para el ciclo del nitrógeno y sirven como una advertencia más de las pérdidas de ecosistemas causadas cuando los grandes mamíferos desaparecen de los bosques tropicales.

“Cualquier agricultor sabe lo crucial que es el ciclo del nitrógeno para lograr altos rendimientos de los cultivos. Estudios en otros ambientes ya han demostrado que la presencia de rumiantes estimula el crecimiento de las gramíneas gracias al efecto de sus excreciones sobre el ciclo del nitrógeno, incluida la optimización de la actividad de los microorganismos. Nuestro último estudio ha demostrado ahora que los grandes mamíferos frugívoros brindan el mismo servicio en los bosques tropicales”, dijo Nacho Villar, quien es investigador afiliado al Instituto de Biociencias de la Universidad Estatal de São Paulo y co-autor del artículo.

El estudio también muestra que estos animales redistribuyen nitrógeno, fertilizando áreas que de otro modo serían pobres en nutrientes y, por lo tanto, sostienen el crecimiento de las plantas. Según las estimaciones de los investigadores, estas áreas reciben cuatro veces más amonio y 50 veces más nitratos que las áreas sin frugívoros.

Seguimiento con cámaras trampa

Los investigadores utilizaron el principal experimento de exclusión de herbívoros de América del Sur, que comprende 86 parcelas forestales de 15 metros cuadrados en el Parque Estatal Serra do Mar (estado de São Paulo), la reserva de selva atlántica continua más grande de Brasil. La mitad de las parcelas están valladas desde 2010 para evitar la entrada de grandes mamíferos. Todos los animales pueden entrar y salir libremente de las otras parcelas.

Las cámaras trampa en parcelas cercadas y abiertas demostraron la presencia o ausencia de pecaríes de labios blancos, pecaríes de collar (Pecari tajacu) y tapires, entre otros frugívoros. En este estudio, los investigadores analizaron muestras de suelo de ocho parcelas de exclusión y sus controles abiertos emparejados, recolectados en las estaciones húmeda y seca. La abundancia del palmito varió entre las diferentes parcelas.

En el suelo de parcelas abiertas, los niveles de amonio fueron un 95% más altos y las tasas de nitrificación (conversión de amonio en nitrato) también fueron más altas debido a la abundancia de microorganismos en el suelo impulsada por los frugívoros. Aunque las plantas absorben amonio, su metabolismo puede utilizar inmediatamente el nitrato, por lo que se considera más valioso en términos de crecimiento vegetal.

“Césped fructífero”

“Los pecaríes representan del 80% al 90% de la biomasa total de mamíferos en el bosque tropical Atlántico. Grandes grupos de estos animales deambulan por territorios extensos, fertilizando el bosque”, dijo Villar. “La densidad del tapir es menor, por lo que su contribución al ciclo del nitrógeno no es tan grande, pero la cantidad excretada por cada individuo es considerable, al igual que el rango de cada animal a medida que dispersa las semillas”. Otro estudio del mismo grupo ya había demostrado cómo los pecaríes y los tapires contribuyen a la diversidad y abundancia de especies de plantas.

Esta gran biomasa frugívora es atraída por la gran cantidad de frutos de los palmitos, cuya abundancia se debe a la fertilización del suelo por las excreciones de los animales (que probablemente también aumentan la capacidad de fructificación de las palmas). El resultado es un ciclo virtuoso para los animales, las plantas y los microorganismos del suelo (también estimulados por las excreciones), lo que lleva a los investigadores a proponer el término “césped fructífero” como descripción de dichas áreas. El término se considera análogo al concepto de césped de pastoreo, que se refiere a la retroalimentación positiva entre el consumo de alimentos de los rumiantes y la disponibilidad de alimentos en las sabanas africanas y otros paisajes de pastizales.

Los próximos pasos en la investigación del grupo incluirán observar si el aumento de nitrógeno debido a la interacción de las plantas con grandes mamíferos aumenta su absorción de carbono y reduce la liberación de gases de efecto invernadero del suelo. Si es así, la interacción planta-animal debería jugar un papel importante en la regulación del cambio climático global.

Fuente: https://phys.org/, Agencias