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Combinar diferentes vacunas podría ampliar a protección contra la COVID-19, evalúan los científicos

Publicado em 06 julho 2020

Por Karina Toledo | Agência FAPESP

Aún antes que la OMS anunciara la Covid-19 como una emergencia de salud pública de importancia internacional, en marzo de este año, la búsqueda de una vacuna ya se había iniciado en distintas partes del mundo. Algunos de esos estudios han avanzado con una velocidad sin precedentes en la historia y, apenas siete meses después al surgimiento del SARS-CoV-2, 18 de más de 140 formulaciones creadas a partir de diferentes conceptos, ya están siendo testeadas en seres humanos.

Dos de las candidatas que se encuentran en la etapa más avanzada de desarrollo, conocida como ensayo clínico de fase 3, cuyo objetivo es evaluar la efectividad de la vacuna en un gran grupo de voluntarios, están comenzando a aplicarse experimentalmente en Brasil. Una de ellas, ChAdOx1 nCoV-19, fue desarrollada por la Universidad de Oxford, en el Reino Unido, y con licencia para el laboratorio AstraZeneca. La otra, llamada Coronavac, es el resultado del trabajo realizado por la empresa china Sinovac Biotech, que firmó un acuerdo con el Instituto Butantan.

Por ser uno de los lugares donde más circula el nuevo coronavirus hoy y donde se confirman más casos de COVID-19 todos los días, Brasil se ha convertido en el lugar ideal para estudios de eficacia de la vacuna y, pronto, otros candidatos potenciales deberían llegar aqui. Pero no se trata de una carrera para ver cuál es la mejor o cuál obtendrá primero la aprobación de las agencias reguladoras, dicen los investigadores involucrados en los ensayos clínicos. Cuantas más vacunas se demuestren capaces de proteger al menos a parte de las personas inmunizadas, mayores serán las posibilidades de que la Humanidad tenga que transformar COVID-19 en una enfermedad que pueda controlarse, como la gripe.

La evaluación fue hecha por los participantes del seminario online "Las vacunas contra COVID-19 en test en Brasil", realizado el pasado jueves (02/07) por Canal Butantan en asociación con Agência FAPESP.

“Tener varias vacunas contra COVID-19 aprobadas puede ser útil, ya que es posible que la mejor estrategia para inducir una respuesta inmune protectora sea combinar distintas formulaciones. Además, todos estos estudios en curso nos permiten aprender más sobre la respuesta inmune contra el SARS-CoV-2. Comprender cómo protegen estas vacunas nos puede dar una idea más clara de cuál es el marcador de protección contra COVID-19, que puede acelerar futuros estudios ”, dijo el profesor de la Facultad de Medicina de la Universidad de São Paulo (FM-USP) Esper Kallás, quien coordina en Brasil el ensayo de fase 3 con Coronavac. La investigación, que incluirá a casi 9.000 voluntarios brasileños en diferentes estados, está patrocinada por el Instituto Butantan.

Hecha con una cepa viral aislada de un paciente en enero, y luego inactivada en el laboratorio mediante procesos químicos, Coronavac avanzó rápidamente gracias al conocimiento generado al buscar una vacuna contra el SARS-CoV-1, el coronavirus que entre 2002 y 2003 causó la epidemia del síndrome respiratorio agudo severo (SRAS) en China y algunos otros países, dijo Ricardo Palacios, director médico de Investigación Clínica en el Instituto Butantan.

“La vacuna contra el SARS avanzó hasta la fase 1 de los ensayos clínicos. Luego se contuvo el virus y se interrumpió el proyecto. Pero se ha aprovechado el conocimiento de cómo desarrollar vacunas contra un coronavirus. La compañía siguió un camino muy tradicional en el corto tiempo. Normalmente, las diferentes etapas de las pruebas preclínicas y clínicas se realizan una tras otra, pero acá se hicieron varias al mismo tiempo”, dijo Palacios.

La seguridad de Coronavac y su capacidad para inducir una respuesta de defensa fueron probadas en diferentes especies de animales. Se observó que la inmunización redujo significativamente la carga viral en la mucosa nasal de los animales infectados y proporcionó una protección significativa contra la infección pulmonar.

En las fases 1 y 2 de los ensayos clínicos, se evaluó la seguridad y el potencial inmunogénico de distintas dosis de la vacuna, con diferentes intervalos entre las dos dosis administradas. Hasta ahora, se ha observado que el 90% de los voluntarios que recibieron las dos dosis desarrollaron anticuerpos neutralizantes contra el SARS-CoV-2.

El tiempo que estos anticuerpos permanecen en el cuerpo y su potencial protector contra COVID-19, o al menos contra el desarrollo de síntomas graves de la enfermedad, es algo que solo los ensayos clínicos de fase 3 podrán informar, comentaron los investigadores durante el seminario web.

“La producción de anticuerpos protectores es el principal mecanismo de acción para la mayoría de las vacunas. Pero en el caso de algunas enfermedades, para que el rendimiento sea bueno, la vacuna también debe ser capaz de enseñar a las células de defensa a actuar contra el patógeno, como es el caso de las nuevas vacunas contra el herpes zoster, utilizadas en personas mayores de 50 años años", explicó Kallás.

Según los participantes del evento, tanto Coronavac como ChAdOx1 nCoV-19 parecen ser capaces de inducir tanto la producción de anticuerpos neutralizantes como la llamada inmunidad celular, que es el entrenamiento de distintos tipos de linfocitos para que puedan reconocer y atacar células infectadas con SARS-CoV-2.

En el caso de la vacuna británica, la estrategia adoptada fue utilizar un virus que causa la gripe en simios como vector para inducir en el cuerpo humano la producción de una de las proteínas del nuevo coronavirus, conocido como espiga. Presente en la superficie del microorganismo, esta proteína espiga se conecta a un receptor presente en la membrana de la célula humana para infectarla. La idea es que, si el cuerpo desarrolla defensas contra la proteína, podría impedir que el virus penetre en las células y consiga replicarse en caso la persona sea contaminada.

La estrategia se estaba desarrollando en Oxford hace algunos años para crear una vacuna contra el síndrome respiratorio del Medio Oriente (MERS), causada por el coronavirus MERS-CoV. Esto permitió que el grupo se moviera rápidamente a la fase clínica de ChAdOx1 nCoV-19, dijo Pedro Folegatti, investigador del Instituto Jenner, el centro de investigación en vacunas de la universidad británica.

"La ventaja de esta tecnología es que el vector se puede adaptar a otras enfermedades y es considerado un buen inductor de respuesta humoral[anticuerpos] y celular. Otros grupos están probando una metodología similar para influenza, tuberculosis, fiebre del Valle del Rift, chikunguña y zika. Todos los estudios muestran un perfil consistente de seguridad e inmunogenicidad con una dosis única ”, dijo Folegatti.

Las pruebas preclínicas indicaron que la vacuna fue efectiva para proteger la infección del tracto respiratorio inferior, que incluye la tráquea, los pulmones, los bronquios, los bronquiolos y los alvéolos pulmonares. Sin embargo, no mostró una reducción significativa en la carga viral de la mucosa nasal de los animales.

Los ensayos clínicos de fase 1 con ChAdOx1 nCoV-19 comenzaron el 23 de abril con 330 voluntarios y, aproximadamente un mes después, comenzaron las fases 2 y 3. Esta última fase incluirá alrededor de 50 mil voluntarios en distintos países, 5.000 de ellos en Brasil.

“Las negociaciones para traer el ensayo de fase 3 a Brasil comenzaron en mayo. El país tenía una curva ascendente de infección y la ciudad de São Paulo, entonces, era el epicentro de las infecciones en el país. Río ocupaba el segundo lugar”, dijo Lily Weckx, profesora de la Universidad Federal de São Paulo (Unifesp), quien coordina el brazo paulista de investigación con la vacuna Oxford. Según ella, también habrá vacunación de voluntarios en Bahía.

El acuerdo firmado entre AstraZeneca y la Fundación Oswaldo Cruz (Fiocruz) establece la transferencia de la tecnología a Brasil y la licencia para producir el inmunizante en el país en caso ser aprobado por las agencias reguladoras.

“Brasil tiene grandes grupos involucrados en distintos estudios de vacunas contra COVID-19 y, en mi opinión, esto es algo estratégico para el país. Dado que, lamentablemente, nuestra situación epidémica nos ha convertido en el lugar ideal para los ensayos de fase 3,que al menos esto facilite las negociaciones con las empresas desarrolladoras, de modo que, si se aprueban una o más vacunas, estos inmunizadores estén disponibles para la población brasileña, incluidos los más desfavorecidos ", dijo Kallás.

¿Cuándo estará lista la vacuna?

Los estudios clínicos en curso prevén que los voluntarios inmunizados serán controlados durante 12 meses. Sin embargo, según Palacios, es posible que se anuncie un resultado preliminar antes de la fecha límite.

“Si el número de casos entre los inmunizados permanece en un nivel considerado satisfactorio, se llamará a un grupo independiente de científicos para que realice una evaluación. Si concluyen que el resultado preliminar de la efectividad fue estadísticamente significativo, podría anunciarse al público ”, dijo el director de Butantan.

Sin embargo, el porcentaje de personas que la vacuna necesita proteger para ser considerado efectivo es algo que aún no está claro. La OMS recomienda entre 50% y 70%. Las pautas recientes publicadas por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) establecen que, para estar registrado en los Estados Unidos, el inmunizador debe proteger al menos a una de cada dos personas vacunadas. En la evaluación de Palacios, este nivel de efectividad sería suficiente.

“Cualquiera que sea la vacuna aprobada, no vamos a terminar con el coronavirus. Él está aquí para quedarse y nos acompañará durante toda nuestra vida. El propósito de las vacunas es proteger contra la enfermedad y no contra la infección. Si logramos alcanzar niveles de al menos 50%, evitamos el gran problema de sobrecarga en el sistema de salud y la demanda de cuidados intensivos. Entonces, convertimos COVID-19 en algo controlable”, dijo.