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O Estado do Paraná

As últimas dez viagens espaciais do Columbia

Publicado em 13 julho 2008

São Paulo (Agência Fapesp) Atlantis aguarda lançamento. Veículos ainda irão levar astronautas até a Estação Espacial Internacional.

Serão somente mais dez viagens. As últimas depois de 122 missões desde 12 de abril de 1981, quando ocorreu o lançamento do Columbia, marco na história da exploração espacial.

A Nasa, agência espacial norte-americana, anunciou na última semana as missões derradeiras do ônibus espacial, que deixará de ir ao espaço em 2010, sendo substituído por novos veículos como o projetado Órion.

Os dez lançamentos daquele que é atualmente o único programa norte-americano de vôos tripulados estão marcados. O próximo está previsto para 8 de outubro, com a Atlantis, com duração de 11 dias. O objetivo será levar astronautas para realizar reparos no Hubble, de modo que o telescópio espacial possa continuar funcionando bem pelo menos até 2013, quando seu sucessor, o James Webb, deverá entrar em operação.

No mês seguinte será a vez da Endeavour, que levará equipamentos e alimentos para que mais astronautas possam permanecer simultaneamente na Estação Espacial Internacional (ISS). As demais missões estão previstas também para a ISS, projeto ao qual a Nasa foi acusada de não dar a devida importância. Segundo a agência, os nove vôos à ISS “refletem o comprometimento com a construção da estação”.

Em 2009, estão previstas cinco missões, dos veículos Discovery (fevereiro), Endeavour (maio), Atlantis (julho) e, novamente, Discovery (outubro) e Endeavour (dezembro).

No ano seguinte, serão outras três: Atlantis (fevereiro), Discovery (abril) e Endeavour (maio). A última missão, quatro meses antes do que havia sido previsto anteriormente, levará componentes que serão instalados no exterior da ISS, entre os quais duas antenas para comunicação em banda S e escudos para proteção contra micrometeoróides.

O primeiro vôo tripulado do programa levou o comandante John Young e o piloto Robert Crippen para 36 voltas em torno da Terra em um pouco menos de 55 horas. Antes foram feitos quatro vôos de testes com a Enterprise. Até hoje, os veículos com mais missões são a Discovery, com 34, seguida pela Atlantis, com 29. A Challenger fez apenas dez, explodindo em 1986 apenas 73 segundos após o lançamento, em tragédia que matou os sete tripulantes.

O outro desastre do programa ocorreu em 2003, quando a Columbia, em seu 28.º vôo, desintegrou durante a reentrada na atmosfera, matando outros sete astronautas. Apesar do notável sucesso do programa, a tragédia levou o governo norte-americano a programar a aposentadoria do ônibus espacial.

Outro motivo é que o space shuttle, como é conhecido em inglês, é capaz apenas de atingir a órbita baixa da Terra, o suficiente para ir ao Hubble ou à ISS, que estão, respectivamente, a 590 e a 350 quilômetros da superfície. Mas, para levar o homem de volta à Lua e pela primeira vez a Marte, como está previsto pelo programa espacial norte-americano, serão necessários outros veículos.

Mais informações: www.nasa.gov/shuttle