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Programa InfoSalud (Argentina)

Además de daños en las articulaciones, el chikunguña puede afectar el sistema nervioso central

Publicado em 25 agosto 2020

Por Maria Fernanda Ziegler | Agencia FAPESP

Una investigación realizada por un equipo internacional mostró que el virus chikunguña puede causar infecciones neurológicas. El riesgo de muerte en las fases agudas y subagudas de la enfermedad fue mayor en pacientes con diabetes y en jóvenes adultos

Un estudio realizado por un equipo internacional de investigadores, con apoyo de la FAPESP, revela que la infección por el virus chikunguña puede tener manifestaciones aún más graves que los síntomas característicos de la enfermedad, como fiebre aguda, cefalea, erupción cutánea e intensos dolores articulares y musculares.

El análisis, realizado por 38 investigadores de la Universidad Federal de Ceará (UFC), Universidad de São Paulo (USP), Ministerio de Salud, Imperial College London y Universidad de Oxford, muestra que el patógeno también puede infectar el sistema nervioso central y comprometer principales funciones motoras.

“El estudio aportó nuevos conocimientos importantes sobre la enfermedad y el virus chikunguña. Además de la posibilidad de que el virus infecte el sistema nervioso central, también hemos identificado que la letalidad de la enfermedad es mayor en adultos jóvenes y no en niños o ancianos, como suele predecirse en los brotes de la enfermedad. La investigación también muestra que los pacientes con diabetes parecen morir siete veces más frecuentemente durante la fase aguda y subaguda de la enfermedad [entre 20 y 90 días después de infectarse] que los individuos sin la comorbilidad ”, dice William Marciel de Souza, investigador de la Facultad de Medicina de Ribeirão Preto (FMRP) de la USP y coautor del artículo publicado en la revista Clinical Infectious Diseases.

La investigación se llevó a cabo en el ámbito del Centro Conjunto Brasil-Reino Unido para Descubrimiento, Diagnóstico, Genómica y Epidemiología de Arbovirus (CADDE). También es el fruto del proyecto postdoctoral de Souza, realizado en parte en la Universidad de Oxford, en el Reino Unido, a través de una beca de prácticas en el extranjero. El proyecto realizado por investigadores de diferentes instituciones también contó con el apoyo del Consejo Nacional de Desarrollo Científico y Tecnológico (CNPq).

Brote más grande en las Américas

El trabajo se basó en una amplia gama de datos clínicos, epidemiológicos y muestras de laboratorio de pacientes que fallecieron durante el mayor brote de la enfermedad en las Américas, ocurrido en el estado de Ceará, en 2017. En ese momento, había 105 mil casos sospechosos y 68 defunciones.

La documentación de los datos recopilados durante la epidemia fue realizada por el Servicio de Verificación de Defunciones del Departamento de Salud de Ceará. A partir de esta información, los investigadores pudieron continuar con sus investigaciones, realizando un estudio muy completo del brote. Las muestras de sangre y LCR de los infectados fueron sometidas a métodos de análisis genómico, como RT-PCR (prueba capaz de identificar el material genético del virus) y MInION (tecnología que permite secuenciar rápidamente el genoma viral). También se realizaron análisis de inmunohistoquímica (para evaluar muestras de tejido) y pruebas para detectar la presencia de anticuerpos contra el virus chikunguña.

El patógeno se transmite a través de la picadura de los mosquitos hembra Aedes aegypti y Aedes albopictus. La mayoría de los casos de la enfermedad se caracterizan por la forma aguda de la infección, con fiebre alta, dolores de cabeza, en las articulaciones y músculos, además de náuseas, fatiga y erupciones cutáneas, durante tres semanas después de la infección. Pasado este período, algunos pacientes pueden progresar a la fase subaguda, con la persistencia de estos síntomas. En algunos casos, el dolor articular puede persistir durante más de tres meses, lo que indica la transición a la etapa crónica, que puede durar años.

Además de tener la comprobación laboratorial, los investigadores también revisaron los registros médicos y observaron que la gran mayoría de los infectados que murieron durante el brote en Ceará tenían síndrome neurológico, lesiones en el sistema nervioso central que pueden ser altamente discapacitantes porque comprometen las principales funciones motoras.

“Los dolores articulares eran bien conocidos y están relacionados con el nombre de la enfermedad, que en swahili significa la que se duplica [del dolor]. Sin embargo, también hemos identificado serios problemas en el sistema nervioso derivados del chikunguña ”, dice Souza.

De las 36 muestras de tejido cerebral de individuos que murieron, cuatro (el 11%) contenían el microorganismo. “La presencia del virus en el interior del cerebro de las personas infectadas significa una caracterización muy clara de que consigue superar la barrera hematoencefálica -que protege el sistema nervioso central- y tiene la capacidad de provocar una infección en el cerebro y la médula espinal”, explica Souza.

Más vulnerable

Además de las nuevas características de la infección, los investigadores también identificaron que el riesgo de muerte en las fases aguda y subaguda era siete veces mayor en pacientes con diabetes. Los investigadores realizaron un análisis patológico y los resultados indican, en caso de muerte, infección por chikunguña en trastornos de la circulación sanguínea y del equilibrio hídrico en cerebro, corazón, pulmón, riñón, bazo e hígado.

“El trabajo confirma algunas observaciones clínicas previas de la muerte por chikunguña y también evidencia nuevos aspectos de la enfermedad y su letalidad. Esta nueva información, obtenida a través del estudio detallado del brote ocurrido en Ceará, deberá contribuir al reconocimiento de los factores que causan gravedad, ayudando también, en el futuro y a partir de nuevos estudios, en el tratamiento ”, dice Luiz Tadeu Moraes Figueiredo, profesor de la Facultad de Medicina de Ribeirão Preto de la USP y coautor del estudio.

Figueiredo realiza investigaciones, apoyadas por la FAPESP, en secuenciadores de alto rendimiento para la identificación y caracterización de virus, sin necesidad de aislamiento y cultivo celular. El método más eficiente y económico utiliza la plataforma MinIon, que lee ADN y ARN en tiempo real. Así, la secuenciación genética del virus se consigue en un solo paso.

A partir del estudio, los investigadores revelaron patrones inesperados para las epidemias de arbovirus, como, por ejemplo, el hecho de que los ancianos y los niños no representan los grupos de edad con mayor riesgo de muerte. Por el contrario, entre los fallecidos en el brote de 2017, la mayoría eran adultos (40 años o más).

El descubrimiento se dió a partir del análisis de 100 casos de muerte por sospecha de arbovirus (entre 2016 y 2017) en el estado. A partir del análisis de RT-PCR, los investigadores pudieron identificar la presencia del virus chikunguña y confirmar la causa de la muerte de estos individuos.

“Solemos relacionar este virus con hospitalizaciones y muertes de pacientes mayores o niños. Sin embargo, se observó que la mayoría [más del 60%] de las personas infectadas con chikunguña que tuvieron una infección en el sistema nervioso central y fallecieron eran adultas ”, informa Souza.

Souza señala que los pacientes que fallecieron tenían un amplio rango de edad, desde niños de 3 días hasta personas de 85 años.

Según el investigador, el hallazgo refuerza que, en un brote como el de Ceará, el grupo de mayor riesgo no era necesariamente los que tienen un sistema inmunológico deprimido o deficiente. “Eran adultos jóvenes, sanos y no había comorbilidad relacionada en la mayoría de los casos. Esto agrega otra capa a la enfermedad y puede ser una información de suma importancia para la práctica clínica, que debe prestar especial atención a este grupo de edad, ya que la probabilidad de evolucionar a la muerte es mayor ”, dice.

El artículo “Resultado fatal de la infección por el virus chikunguña en Brasil” (doi: 10.1093/cid/ciaa1038) se puede leer en https://academic.oup.com/cid/advance-article/doi/10.1093/cid/ciaa1038/5885158.